Pulled Oats®: het plantaardige eiwit om de wereld mee te verbeteren

EEN HOOGDRAVEND IDEE

Maija Itkonen zat in een vliegtuig boven de Atlantische oceaan. Het was 2014. Voor haar lag een toekomst als haverpionier die een revolutie in de keuken zou ontketenen en mensen een totaal nieuwe kijk zou geven op plantaardig voedsel. Alleen wist ze dat zelf nog niet. Op dat moment werkte ze nog als ontwerper en las ze de New York Times. Waar haar oog viel op een artikel dat de start van alles betekende. De kop luidde:

”Vleesvervangers smaken eindelijk naar kip”.

Maija kreeg last van turbulentie – in haar hoofd wel te verstaan. Als eeuwige vegetariër had ze nooit begrepen waarom vlees moest worden nagemaakt. En sinds wanneer was “smaakt naar kip” iets om blij van te worden?

Tuurlijk, prima dat de voedingsindustrie goede plantaardige eiwitten probeert te maken. De aarde bezwijkt bijna onder de uitstoot van de vleesindustrie en de alles verterende honger naar landbouwgrond. Aan voeding gerelateerde ziekten nemen epidemische vormen aan en de dieren zelf worden er ook niet beter van. In feite wordt onze wereld gevormd door elke maaltijd die we eten.

De eiwitten die Maija (en haar kinderen) aten, op basis van soja, tarwe of paddenstoelen, smaakten nergens naar. En als kipsmaak het toppunt van ambitie was, nou, dan lag die top niet echt op het niveau van de Mount Everest. Bovendien moesten al die producten vaak ook nog eens van de andere kant van de aardbol komen.

En toen kreeg ze een geniale ingeving: haverproteïne.

En het volgende wat in haar opkwam, was een naam: Reetta Kivelä.

EVEN VOORSTELLEN: HET HAVERGENIE

Reetta was op de middelbare school een van Maija’s beste vriendinnen geweest en inmiddels uitgegroeid tot succesvol wetenschapper. Niet zomaar een wetenschapper, maar gespecialiseerd in een specifieke plant met een ongekende voedingswaarde: haver.

Zodra ze geland was, pakte Maija haar telefoon om het idee aan haar voor te leggen. Reetta was echter niet onverdeeld enthousiast. Reetta gelooft namelijk pas ergens in als het wetenschappelijk getest is. En niemand had ooit vleesvervangers op basis van haver gemaakt. Ook niet echt logisch. Haver mocht dan veel vezels, mineralen, antioxidanten en meer eiwitten dan andere granen bevatten, de smaak en textuur ervan was een heel ander verhaal.

Maar voor haar oude (en erg enthousiaste) vriendin, en inmiddels ook wel een beetje nieuwsgierig geworden, wilde ze wel een poging wagen. De wetenschapper in Reetta was sceptisch maar tegelijkertijd kriebelde het om het onmogelijke waar te maken. De vraag naar vleesvervangers was groot, dat wist ze uit de praktijk. Het was elke dag een uitdaging om haar vegetarische kinderen iets anders voor te schotelen dan alweer linzen.

Naarmate ze meer uren en dagen in het lab doorbracht, smolt de scepsis als sneeuw voor de zon toen de testen vruchten begonnen af te werpen. Met al haar kennis over haver wist ze waar ze naar zocht en wat blijkbaar iedereen had gemist. Al snel begon ze enthousiast te worden over Maija’s idee.

DE KORTSTE OMWEG LOOPT VIA CHINA

Via de universiteit kwamen ze in contact met een professor in China die ergens een fabriekje wist te staan dat wel eens precies kon zijn waar ze naar op zoek waren. Het was het proberen waard.

Met een paar zakken meel stapten ze op een vliegtuig naar de afgelegen fabriek. Gebaseerd op wat ze wisten over de verwerking van soja, gingen Reetta en professor Zhong-Qing aan de slag. De fabrieksarbeiders verklaarden hen voor gek. Maar, het resultaat was weliswaar nog geen perfect “haver-vlees”, maar toch bepaald veelbelovend.

Met machineonderdelen in plaats van zakken meel als bagage – wat voor de nodige vragen bij de douane zorgde – vlogen ze terug naar Helsinki. Het prototype in het universiteitslab was al snel niet groot genoeg meer en er werd een oude banketbakkerij gehuurd. Nu konden ze naar hartenlust experimenten en kijken hoe ver ze met haver, technologie en creativiteit konden komen, gedreven door de brandende ambitie om een eiwit te ontwikkelen waar geen kip tegenop kon.

DE OPLOSSING: BONEN

Na een half jaar experimenteren hadden ze de oplossing gevonden. Door haver te mengen met tuinbonen en gele erwten , kregen ze een product dat veel beter smaakte dan kip. Maar dat niet alleen. Het bevatte ook meer eiwitten dan kip. Plus alle essentiële aminozuren. En dat zonder toevoegingen of chemicaliën.

Ze bleken niet het perfecte plantaardige eiwit te hebben ontdekt. Dit was simpelweg Het Perfecte Eiwit, hoe je er ook naar keek. (Echt waar, lees verder waarom.)

HET MOMENT VAN DE WAARHEID

Het plan was om klein te beginnen en Pulled Oats via een paar Finse supermarkten op proef aan de man te brengen.

De schappen waren echter in een mum van tijd alweer leeg, een goochelaar had het niet sneller kunnen doen.

Mensen waren er dol op. En supermarkten dus ook. En wij (sorry dat we overschakelen op de eerste persoon, maar op dit punt is Gold&Green Foods ontstaan) waren dolblij dat mensen er zo dol op waren. Alleen kon onze banketbakkerij de vraag nu niet meer aan.

IN HOOG TEMPO OPSCHALEN…

Heen en weer geslingerd tussen trots en paniek, wisten we de hand te leggen op een leegstaand fabrieksgebouw in de buurt van Helsinki. Binnen twee maanden hadden we de kale ruimte omgetoverd tot een volwaardige productielijn voor Pulled Oats en konden we eindelijk gaan leveren aan al die dolenthousiaste mensen.

…EN SCHOUDERKLOPJES IN ONTVANGST NEMEN

Sommige mensen moeten juryleden in allerlei wedstrijden zijn geweest, want kort na de lancering van onze Pulled Oats begon het prijzen te regenen:

Product van het Jaar, Productfenomeen van het Jaar, Beste Nieuwe Eiwit, Kwaliteitsinnovatie, Beste Bedrijf van Helsinki en omgeving, CTO van het Jaar en Ondernemend Wetenschapper van het Jaar.

En dan de tweet die tijdens de tv-uitzending van het presidentieel gala ter ere van Onafhankelijkheidsdag werd verzonden.

Toen drong het pas tot ons door hoe groot ons product blijkbaar was. “Vroeger werd aan gasten gevraagd: ‘Wat betekent onafhankelijkheid voor u?’ Dit jaar is de enige vraag: ‘Wat betekent Pulled Oats voor u?’ ”

VOOR MAALTIJDEN DIE (JE) GOED DOEN

Prijzen winnen is natuurlijk leuk, maar daar doen we het niet voor. Waar het om gaat is dat jij – en al die anderen die ook een maaltijd willen met gezonde, makkelijke en duurzame eiwitten– moet kunnen koken zonder mitsen en maren.

Eten is superbelangrijk in ons leven, voor onze gezondheid en het milieu, maar ook voor ons sociale leven en ons welzijn. Als jij met onze producten een maaltijd op tafel kunt toveren waar je blij van wordt, en waar ook onze aarde blij van wordt, dan zijn we goed bezig. Daar geloven wij in.

EN DIT IS NOG MAAR HET BEGIN

Net als Maija in dat vliegtuig, weten wij ook niet wat de toekomst ons gaat brengen. Wat we wel weten, is dat er een veel groter publiek smacht naar al die lekkere gezonde haver. Na deze vliegende start durven we dan ook voorzichtig een paar doelen te stellen.

De wereld veroveren bijvoorbeeld.

Call us crazy, call us oat-fanatics, call us weird.

But whatever you do, don’t call us chicken.